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米国アリゾナのソノラ砂漠に住む鳥好き花好き動物好きのおじさんがおとどけするアメリカの自然情報です。

巨大なサボテン「サワーロ」の四季とその一生 (3)

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    横倒しのサワーロ
    雷雨による強風と集中豪雨で根こそぎ倒れてしまった「サワーロ」 ( Saguaro ) 。

    ソノラ砂漠のモンスーン(7月〜9月)は常に激しい雷雨をともなう。南のメキシコ湾から砂漠に向かって熱い湿った空気が流れて来てこれが上昇気流となっって積乱雲を作り、ほとんど毎日午後になると雷雨を起こす。この時期は砂漠の荒れ狂う夏の嵐に倒れてしまった哀れな「サワーロ」の姿を時々見かける。それにしても、20メートルを超す巨大なサボテンにしては根が小さくて貧弱なのには驚く。効率良く地中の栄養分を吸い取るため根は浅く横に広がっている。
     
    頭がすっ飛んでるサワーロ
    落雷で天辺の部分がすっ飛んだ「サワーロ」。

    まわりに高い木がないソノラ砂漠では、よく「サワーロ」に落雷することがある。頭の部分が落ち、残った本体は黒く焼けこげてる。しかし、モンスーン期に降る大量の雨こそまさに天の恵みで、雨が降ると茎にある無数のひだが膨らみ、幹の内側にあるスポンジ状のゼラチン質の細胞部分に水分を吸い込む。一度に最大760リットルもの水を吸い上げ、次に来る乾期に備える。
     
    吹雪の中のサワーロ
    猛吹雪の中の「サワーロ」、まさに砂漠に雪が降る幻想的な世界となる。

    「サワーロ」はその生存期間中、常に砂漠の厳しい環境に置かれている。南アリゾナのソノラ砂漠は「サワーロ」の生育範囲の最北端なので冬の1月、2月には雪が降る日も何日間かあり、そんな時はこの巨大サボテンもすっぽり雪に包まれてしまう。
     
    雪に埋もれるサワーロ
    雪が積もって一面真っ白なソノラ砂漠にスクッとそびえる「サワーロ」。

    ソノラ砂漠はアメリカ大陸においては最も暑く乾燥した土地の一つである。真夏は気温が40度ちかくにもなり、雨が降る夏のモンスーン期と冬の軽い雨期以外は何ヶ月間も一滴の雨も降らず、湿度が5%以下のカラカラの日も珍しくない。そして冬には夜になると凍りつくほどの気温にまで下がることもあり、このような厳しい気候のソノラ砂漠で生きるための特別な適応力を「サワーロ」は持っているので厳しい環境の下でも生き延びている。
     
    黄金色に輝くサワーロ
    朝日に輝く美しい「サワーロ」

    夜中降り続いた雪が朝方には止み、雲間から朝日が出て来て「サワーロ」を照らす、ほんの10分間ほどの珍しいソノラ砂漠の光景であり、日が昇るにつれて積もった雪はどんどん融けてしまう。
     
    寿命つきたサワーロ
    寿命つきて死んだ「サワーロ」の立ち姿。

    「サワーロ」の寿命は170年から200年と長い。最後は外側の棘に覆われた緑色の樹皮を落として、内側の茶色の心棒のような幹と枝が残って突っ立っている。この枯れた「サワーロ」にサボテンミソサザイ ( Cactus Wren ) は好んで巣を作る。つまり「サワーロ」は死んでも自然界の中で役にたってるのである。

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