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米国アリゾナのソノラ砂漠に住む鳥好き花好き動物好きのおじさんがおとどけするアメリカの自然情報です。

驚異的な旅をする蝶 オオカバマダラ ( Monarch )  その1

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    ピンククラウドの花に止まるモナコ蝶
    秋の渡り途中のオオカバマダラ ( Monarch ) 。

    オオカバマダラはタテハチョウ科のマダラチョウ亜科に属する蝶で、渡り鳥のように旅をする蝶として北米では有名である。日本で見られるやはり渡りをする蝶のアサギマダラと同じ仲間である。オオカバマダラはウイングスパン(翅長)が10センチ以上と大きく、しかも橙色で黒い淵の美しい蝶なので " The King of Butterflies " と呼ばれて非常に人気がある。
     
    翅がボロボロのモナコ蝶
    長い渡りで翅がボロボロになったオオカバマダラ ( Danaus plexippus ) 。

    オオカバマダラは4世代にかけて一年間のサイクルで越冬地メキシコから北へ3500キロほど移動をし、秋になると一斉に南下する驚異的な旅をする蝶である。3月〜4月に生まれる第一世代、5月〜6月に生まれる第二世代、7月〜8月に生まれる第三世代は北への旅をしながらメーティングの相手を見つけ卵を産んでいく。いわゆる世代を交代しながら次世代へ命を繋いでいくマラソンのようなものである。その後、9月〜10月に生まれる第四世代はマラソンでいう「アンカー」で、両親、祖父母、祖祖父母とちがって一気に越冬地の中央メキシコへ南下しなくてはならないので寿命が8ヶ月近くと大変長い。(第一、第二、第三世代はそれぞれ3週間から6週間と短い)第四世代のオオカバマダラは一日130キロ近くも移動し、2ヶ月近く飛び続けるのもいる。ウイングスパンが10センチ程度しかないことを思うと、この蝶は飛行能力が非常に高く、北風に上手く乗ってメキシコまでの遠距離を飛び続ける驚異的な技を持っていることが判る。
     
    トウワタの花に止まるモナコ蝶
    トウワタ ( Dsert Milkweed / Asclepias subulata ) の花に止るオオカバマダラ。

    オオカバマダラのホストプラントは幼虫の食草であり、成虫である蝶の主食花蜜を提供するトウワタである。彼らは花蜜を求めて渡りをし、しかも、この上に産卵をし、そして幼虫はこの葉を食べる。つまりオオカバマダラは旅の道中、このトウワタがないと生きてゆけない。おもしろいことに、幼虫はトウワタの葉を食べるとアルカロイドが体内に溜まり毒化する。蝶の天敵である鳥などがオオカバマダラを補食すると、この毒で吐き出してしまうほど苦しむのでめったに捕食しない。捕食者を排除する不思議な自然界のシステムである。
     
    モナコ蝶のコートシップ
    オオカバマダラのコートシップ(求愛行動)。

    南アリゾナのソノラ砂漠はオオカバマダラが越冬する中央メキシコの山岳地帯に近いので、夏の終わりから秋にかけては庭に植えられてるトウワタの花を求めて毎日のようにオオカバマダラがやって来る。秋の青空を第四世代と思われるオス、メスで北風に乗ってヒラヒラ舞う姿は、とても優雅で秋の風物詩でもある。
     
    産卵するモナコ蝶
    トウワタに卵を産みつけるオオカバマダラのメス。

    オオカバマダラの数は過去20年間で90%も減少してきている。減少の主な原因は越冬地である中央メキシコのミチョアカン州の "Sierra Madre Mountains " の森林が大規模に伐採されてきてるのと、北米中西部の広範囲にわたる農地化、宅地開発などにより畑や路傍での除草剤の使用が多くなり、オオカバマダラにとっての旅の途中の主食であるネクターを出し、また産卵場所を提供するホストプラントとであるトウワタが減少してきていることにある。

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